Leafs et Matthews connaissent le même genre de succès

S’il y a quelque chose de spécifique qui chatouille le cerveau d’Auston Matthews et le stimule tout au long de cette frénésie de buts en fin de saison, on ne sait pas vraiment ce que c’est.

Le tireur d’élite superstar des Maple Leafs de Toronto pressait fort pour 50 buts la semaine dernière, mais cet exploit ne semblait guère satisfaisant. Battre le record de franchise de Rick Vaive en une seule saison de 54 buts seulement quelques nuits plus tard a offert un moment suffisant pour s’arrêter et savourer, mais cela aussi semblait être juste un autre point de contrôle sur le chemin vers où il essaie d’aller.

Cette semaine, nous verrons comment il réagit en marquant 50 (et 51) buts en 50 matchs et en devenant le premier joueur à le faire à n’importe quel moment de la saison depuis Mario Lemieux en 1995-96.

Même si je doute que ça s’arrête là.

Il est possible qu’il vise à éliminer tout doute dans l’esprit des électeurs des principaux prix dans une course compétitive vers le joueur le plus utile de la ligue. Si 60 buts et un deuxième trophée Rocket Richard consécutif sont convaincants, 65 buts – et égalant ou dépassant la marque des temps modernes établie par Alexander Ovechkin – devraient être considérés comme inattaquables.

Avec 58 buts avant la rencontre de mardi avec les Sabres de Buffalo, le fait que 70 buts soient toujours sur la table avec 10 matchs à jouer – et après en avoir perdu cinq sur blessure et suspension – est scandaleux.

Le succès individuel d’Auston Matthews a éclipsé à quel point cette saison a été spéciale pour les Maple Leafs. (Photo de Andrew Lahodynskyj/NHLI via Getty Images)

Avec les nombreuses carottes qui pendent devant lui, Matthews semble déterminé à aller aussi loin que possible. Ses coéquipiers sont clairement d’accord avec cela; cela a été à la fois verbalisé et démontré tacitement dans leurs efforts continus pour lui administrer la rondelle.

« Il fait quelque chose de spécial en ce moment et en faire partie est très amusant », a déclaré Morgan Rielly samedi soir après une victoire de 3-2 contre Montréal.

“Vous voulez juste le soutenir. Il fait de son mieux pour aider l’équipe, alors quand il joue comme ça, vous voulez juste le trouver, le soutenir et continuer à rouler.”

Bien que ce que Matthews a fait au cours des derniers mois soit sans précédent dans la LNH moderne, il est facile de faire une comparaison lorsqu’on évalue la situation dans laquelle lui et les Maple Leafs se trouvent. À cette époque la saison dernière, les Oilers d’Edmonton travaillaient fort pour accentué leur meilleur joueur lorsque Connor McDavid poursuivait la barre des 100 points dans une campagne de 56 matchs.

Il semblait que les priorités des Oilers avaient changé à ce moment-là. Plutôt que de prendre des décisions serrées et des victoires autrement sans importance avec une place en séries éliminatoires confortablement enfermée dans la division nord unique, les Oilers semblaient concentrés sur l’ouverture des choses pour leur capitaine. Sans surprise, cela a semblé faire ressortir le meilleur d’Edmonton, qui a remporté 10 de ses 14 derniers matchs derrière 36 points de McDavid.

Les Leafs obtiennent le même genre de succès grâce à leur propre course individuelle légendaire. Mais malgré une augmentation des tirs de Matthews et peut-être un certain report de la situation de ses coéquipiers, l’entraîneur-chef Sheldon Keefe ne voit pas une équipe faire de concessions pour sa star. Au lieu de cela, toutes les choses qu’il a prêchées sur la victoire au hockey sont ce qui met Matthews en position de s’élever vers de nouveaux sommets et, par extension, d’atteindre le succès de l’équipe.

“Pour une bonne raison, nous célébrons Auston, et nous célébrons la course que Mitch (Marner) est ici, et ce que ces gars font, mais il y a une tonne de bonnes choses qui se passent autour de notre équipe, et tout au long notre gamme.”

Keefe n’a pas tort.

En fait, la course de Matthews et l’oxygène qu’il consomme sur le marché détournent l’attention de ce qui a été la plus grande campagne de l’histoire de l’organisation en 105 saisons – et qui n’est pas exclusivement dirigée par ses stars. Avec 100 points en 72 matchs, les Maple Leafs sont à trois victoires – ou six points – d’établir un nouveau record de franchise pour les points en une saison et ont la piste exceptionnelle pour établir le genre de barre qui sera incroyablement difficile à égaler.

Tout comme Matthews.

La principale différence est que ce que fait le tireur d’élite vedette sera ouvertement discuté, tandis que tout ce qui concerne l’équipe – ou, plus précisément, l’entraîneur – sera mis de côté.

“Nous ne parlons pas de ces choses”, a déclaré Keefe samedi, lorsqu’on lui a demandé si les mêmes incitations existaient pour lui et pour l’équipe. “Pour nous, il s’agit de se préparer pour les séries éliminatoires, mais une partie de la préparation des séries éliminatoires consiste à être à notre meilleur à chaque match. Il n’y a qu’une seule façon de jouer qui nous permet de réussir : un haut niveau de compétitivité, un haut niveau de structure , un haut niveau d’exécution.

“Ces choses que nous voulons apporter quoi qu’il arrive. Nous pensons que de bonnes choses vont arriver à nos joueurs individuels lorsque nous jouons comme ça. De bonnes choses vont arriver à notre équipe.”

Les Maple Leafs vont presque assurément terminer deuxièmes – derrière les Panthers de la Floride et devant les Bruins de Boston et le Lightning de Tampa Bay – dans la division Atlantique avec plus de 110 points, mais il y a beaucoup à jouer à la fois au niveau individuel et au niveau de l’équipe au cours des trois dernières semaines de la saison.

Pour Matthews, il pourrait y avoir un nombre spécifique, ou un prix, en tête.

Pour le coach, cela reste complètement ouvert.

“Continuons à construire”, a déclaré Keefe.

“Cependant, ça s’arrange à la fin – faisons tout ce que nous pouvons pour nous mettre dans la meilleure position possible à la fois au classement et dans la confiance de notre équipe.”

Heureusement pour Matthews et les Maple Leafs, le succès est inextricablement lié.

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