Premier cas de COVID-19 découvert chez un cerf mulet

La biche est entrée dans la zone de rassemblement près de Morgan, dans l’Utah, comme n’importe quel autre cerf lors des évaluations de la santé des cerfs mulets en décembre, suspendue sous le ventre d’un hélicoptère Hughes 500. Elle a reçu le numéro d’identification MG1129 à l’époque, ne sachant pas à quel point elle était devenue célèbre en tant que premier cerf mulet à être testé positif pour le SRAS-CoV-2, le virus qui cause le COVID-19.

Dans le cadre de ces bilans de santé de l’hiver 2021, les chercheurs ont enregistré des informations sur les réserves de graisse, l’état de santé général et prélevé des échantillons de sang et des prélèvements nasaux avant d’attacher un collier radio équipé d’un GPS. Les échantillons de sang servent à plusieurs fins, mais avec les prélèvements nasaux, ils contribuent à un effort national de surveillance des maladies de la faune. Dans ce cas, le Congrès a fourni au département américain de l’Agriculture (USDA) 300 millions de dollars dans le cadre du plan de sauvetage américain 2021 pour rechercher spécifiquement le SRAS-CoV-2 chez les espèces sauvages. Les cerfs sont une espèce d’intérêt car ils partagent le même récepteur primaire de la cellule hôte du SRAS-CoV-2 (hACE2) avec les humains, ce qui signifie qu’ils sont susceptibles d’être infectés par ce virus. L’effort de surveillance de l’USDA produit un nombre croissant d’informations pour nous aider à comprendre si les cerfs jouent un rôle dans la propagation de ce virus.

Bien que ce soit la première fois que le virus est détecté chez le cerf mulet, les cerfs de Virginie de l’Est présentent un taux d’exposition étonnamment élevé au SRAS-CoV-2. Par exemple, 40% des 385 échantillons de cerfs blancs collectés de janvier à mars 2021 dans l’Illinois, la Pennsylvanie, le Michigan et New York contenaient des anticorps montrant qu’ils avaient été exposés au SRAS-CoV-2.

Pour s’assurer qu’ils ne détectaient pas par erreur un autre coronavirus courant, les chercheurs ont extrait des échantillons de sérum de cerf d’avant 2020 du congélateur de ces zones et les ont testés. Les résultats ont montré que les cerfs n’étaient pas exposés au SRAS-CoV-2 jusqu’à ce que la pandémie mondiale ait balayé la population humaine. D’autres tests dans l’Est ont montré que de nombreux cerfs de Virginie ont été exposés au virus dans l’Iowa (33%), l’Ohio (36%), Staten Island, New York (15%), le Québec (5,6%), l’Ontario (6%) et le Texas. (0-94 % parmi les installations captives). Fait intéressant, les chercheurs de plusieurs de ces études ont pu montrer que les souches virales circulant dans la population humaine à l’époque étaient les mêmes que celles dont étaient porteurs les cerfs. Il est clair que les cerfs sont exposés au virus par les humains et le propagent ensuite entre eux.

Alors, les humains donnent-ils le COVID-19 aux cerfs ? Pas exactement. Les cerfs sont exposés au virus qui le cause, mais aucun cerf n’a été documenté avec des signes cliniques de maladie avec COVID-19. Les cerfs font un assez bon travail de distanciation sociale par rapport aux humains, il n’est donc pas clair comment les cerfs pourraient être infectés par ce virus. Cependant, toutes les preuves indiquent un contact avec des humains ou des déchets humains. Les humains et les cerfs de Virginie interagissent beaucoup plus dans l’est des États-Unis parce que les cerfs se sont adaptés à notre présence et se promènent dans les arrière-cours pour manger nos arbustes et nos jardins. Avec des populations humaines et de cerfs à faible densité dans l’Ouest, nous avions des raisons de croire que l’exposition des cerfs au SRAS-CoV-2 serait moins fréquente, mais pas absente.

Le désormais célèbre MG1129 a fourni un prélèvement nasal profond avec 249 autres cerfs capturés l’hiver dernier. Tous ces écouvillons ont été envoyés au Centre national de recherche sur la faune de l’USDA à Fort Collins, Colorado, mais MG1129 était le seul positif pour le SRAS-CoV-2. Son échantillon a ensuite été envoyé à leurs laboratoires nationaux des services vétérinaires à Ames, Iowa, pour un deuxième avis et ils l’ont confirmé comme une variante Delta le 22 mars. Les écouvillons nasaux identifient les animaux qui éliminent activement le virus en raison d’une exposition récente, mais à la recherche de les anticorps dans le sang permettent aux professionnels de la santé de la faune sauvage de détecter une exposition passée au virus. Les chercheurs ont également prélevé des échantillons de sang de presque tous ces mêmes cerfs et valident actuellement les résultats des tests. Cependant, les résultats préliminaires indiquent qu’au moins 5% des cerfs échantillonnés pourraient avoir été exposés au virus à un moment donné.

Ce qui empêche les experts de la maladie de dormir la nuit, c’est l’inquiétude que le SRAS-CoV-2 circule indépendamment dans la population de cerfs, séparé des humains, et mute lentement lorsqu’il passe d’un cerf à l’autre. Si cela se produit, le virus pourrait muter d’une manière qui le rendrait plus dangereux s’il nous était ensuite retransmis. Si un virus circule et change séparément des humains, cela signifie qu’aucun humain ne s’adapte à ces changements viraux en cours de route. En fin de compte, il y a quelques cas qui n’aident pas les experts en maladies à se rendormir.

Les visons sont sensibles à l’infection par le SARS-CoV-2. La surveillance aux Pays-Bas a documenté le virus circulant dans 16 élevages de visons et mutant comme il l’a fait dans une version légèrement différente. Des tests intensifs à l’époque ont détecté la version vison mutée du virus chez 68% des ouvriers agricoles de vison, dont la plupart ont développé des symptômes de COVID-19. Heureusement, il n’y avait rien d’inhabituel dans leurs symptômes.

Plus récemment, des recherches ont identifié une version très différente de la variante Omicron circulant parmi 6% des cerfs de Virginie échantillonnés dans le sud-ouest de l’Ontario, au Canada. Des preuves génétiques indiquent qu’il circulait chez les cerfs séparés des humains pendant un certain temps. Cette version modifiée d’Omicron a ensuite été détectée chez une personne qui travaillait en étroite collaboration avec des cerfs. C’était le seul cas humain identifié et il n’était apparemment pas plus dangereux que d’autres variantes.

Malgré la présence généralisée de ce virus chez les cerfs et les scénarios potentiellement problématiques que l’on peut imaginer, les experts ne s’inquiètent pas du fait que les cerfs perpétuent la pandémie de COVID-19. Le Dr Ginger Stout, vétérinaire de la faune pour la Division des ressources fauniques de l’Utah (UDWR), a déclaré: «Il n’y a aucune preuve que les cerfs jouent un rôle important dans la propagation du SRAS-CoV-2 aux humains, et les recherches disponibles suggèrent que le la probabilité de contracter le COVID-19 d’un animal est assez faible.

Kent Hersey de l’UDWR et Brock McMillan de l’Université Brigham Young ont tous deux manipulé MG1129 lors des opérations de capture en décembre dernier ; manipulé dans un sens très littéral, ce qui signifie qu’ils avaient leurs mains dans sa bouche pendant qu’ils regardaient dans l’obscurité pour voir et sentir le modèle d’usure de ses dents pour déterminer son âge. À partir de ce contact étroit, elle leur a attribué un âge de 2,5 ans, mais rien d’autre. Environ huit à 10 personnes ont aidé à la retenir et à la traiter, mais il n’y a eu aucun rapport de personne présentant des symptômes pseudo-grippaux par la suite.

Hersey, McMillan et une immense armée de collaborateurs et de volontaires ont capturé 577 cerfs mulets et ont manipulé physiquement 1 100 ongulés cette année dans l’Utah. Comme MG1129, aucun de ces animaux n’a montré de symptômes de COVID-19. Les cerfs ne répandent le virus dans l’environnement que pendant trois à cinq jours après avoir été infectés, donc le fait qu’un certain pourcentage de la population ait des anticorps d’une exposition dans le passé ne signifie pas que nous devrions nous mettre en quarantaine pendant la saison des cerfs.

Comment ces cerfs ont été exposés au virus en premier lieu reste un mystère. MG1129 a été capturée à quelques kilomètres de la ville la plus proche et son collier GPS montre qu’elle va bien. Ses emplacements ne donnent aucune indication qu’elle visite la ville. Avec 1 215 cerfs mulets actuellement équipés d’un collier GPS dans l’Utah, ils maîtrisent assez bien les facteurs affectant les populations de cerfs dans l’État. Hersey a déclaré: “Nous n’avons eu aucun décès qui nous a amenés à soupçonner COVID-19, et il n’y a aucune preuve qu’il affecte une population de cerfs dans l’État.”

Il n’y a également aucune preuve que les gens peuvent attraper le COVID-19 en préparant ou en mangeant de la viande d’un animal infecté par le SRAS-CoV-2. Selon le Center for Disease Control and Prevention (CDC), pour inactiver complètement ce virus, il ne faut que 3 minutes à 160 ° F, 5 minutes au-dessus de 149 ° F et 20 minutes au-dessus de 140 ° F.

La meilleure source d’informations fiables sur ce sujet est toujours des acronymes comme USDA et CDC, et non d’autres combinaisons de l’alphabet associées aux médias. Alors que l’USDA poursuit sa surveillance et son étude de la relation entre les cerfs et la circulation du SRAS-CoV-2, nous en apprendrons beaucoup plus dans un proche avenir. Pour l’instant, il n’y a pas lieu de s’alarmer et il n’est pas nécessaire de faire quoi que ce soit différemment.

Image vedette via Randy Larsen.

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